Los cuerpos humanos tienen todas las formas y tamaños, especialmente cuando se tiene alguna discapacidad. Pero en su mayor parte, las sillas de ruedas son una talla única a la que todos deben adaptarse. Es absurdo, dice el diseñador británico Benjamin Hubert, fundador de la experiencia impulsada por la agencia de diseño industrial de Layer. ¿No debería ser la silla de ruedas la que se adaptase a una persona que pasa el día entero en ella, como si de sus pantalones o su camisa se tratase?

Layer ha diseñado una silla de ruedas adaptable. Se llama Go: una silla de ruedas parcialmente impresa en 3-D hecha a la exacta medida de las proporciones de su dueño. No sólo se ve cool, utiliza algunos trucos inteligentes que facilita la movilidad al usuario.

Una Industria arcaica

Layer fue incluso una de las más tradicionales industrias del diseño. El estudio se reorientó sobre sí mismo en el uso de diseño para resolver problemas reales, y para plantear preguntas importantes sobre las industrias que merecen escrutinio. Fue así como el equipo de diseño llegó a la idea de rediseñar la silla de ruedas, el producto de una industria que de manera “arcaica” trata tradicionalmente el amplio espectro de la discapacidad con una talla única para todos.

Go es un diseño inteligente que ayuda a reducir las lesiones comunes para los usuarios de sillas de ruedas y además tiene un aspecto muy atractivo.

Go fue el resultado de un proceso de investigación de dos años, en el cual Layer habló con decenas de usuarios de sillas de ruedas para conocer cómo querían sus sillas. En general, las personas que tenían quejas sobre sus sillas de ruedas era porque no se sentían como su propia silla de ruedas. A veces era porque su silla de ruedas en realidad no “encajaba”, haciendo que se moviese el asiento demasiado, o que un mal ajuste significó que no se sentían seguros. Pero gran parte de la conversación era estilística. “Una de las ideas que surgieron de nuestra investigación fue que mucha gente quería algo que pudieran utilizar durante el día, pero no desentonase si por la noche salían con sus amigos”, dice Hubert.

Así que a diferencia de las sillas de ruedas tradicionales, Go no se ve como un dispositivo médico típico, con todos los marcos de acero y ángulos cuadrados. En cambio, es decididamente minimalista: un asiento de cubo unido a un par de ruedas de peso ligero. Esto le da a Go un toque espacial, un aspecto orgánico. “Queríamos que la forma de Go fuese sinuosa y antropomórfica, con un lenguaje que extiende y un diseño suave, que fluye junto a las formas del cuerpo”, dice Hubert. Una silla de ruedas que sea una extensión de la forma y el formato del cuerpo humano, sin convertirse en una caricatura.

Un desafío ergonómico

Otra consideración al diseñar Go fue la seguridad. El cuerpo humano no está diseñado para empujar en torno a sus brazos y los hombros durante todo el día, por lo que las lesiones son comunes en los usuarios de silla de ruedas. Incluyendo las lesiones del manguito de los retadores, artritis, músculos desgarrados, y otras. Hasta que la robótica nos permita progresar lo suficiente para cablear directamente las sillas de ruedas de las personas con su sistema nervioso, los usuarios de sillas de ruedas van a tener que seguir empujando por sí mismos. Por lo que pensamos acerca de las formas que podríamos mejorar la experiencia y hacer que sea más fácil.

A Layer se le ocurrió la solución que salió del libro de diseño de los deportistas profesionales. Las ruedas de Go vienen con llantas súper táctiles de empuje, cubiertas de cientos de patrones de agarre de silicona pequeños. Estos patrones están diseñados para introducirse en patrones similares impresos en un par de guantes que se suministra con la silla Go (que es en sí mismo único: la mayoría de las sillas de ruedas no vienen con sus propios guantes). Estos guantes hacen que sea fácil para los usuarios realmente el agarre en sus ruedas. El resultado es que Go ofrece una mayor relación potencia-empuje que otras sillas de ruedas, lo que reduce el riesgo de lesiones.

Para adaptar cada silla Go a su usuario, Layer se ha asociado con Materialise, una empresa de impresión y escaneo en 3-D. Después de visitar una de las instalaciones de Materialise, un cliente podría ser “escaneado” mareando el contorno de su cuerpo para luego ajustar las dimensiones del asiento y del reposapiés de su silla Go. Dos semanas más tarde, una nueva silla de ruedas Go va a la línea de montaje, con la exacta medida de las necesidades específicas y las proporciones de ese cliente.

Debido a la naturaleza del diseño de la silla Go, sólo el asiento y el reposapiés deben estar impresos en 3-D, pero hay otras opciones que los usuarios pueden especificar cuando encargan su silla Go: por ejemplo, si quiere o no su silla de ruedas con barras de empuje sobre la parte posterior del asiento. “Resulta que no todo el mundo las quiere”, dice Hubert. “La gente ve barras de empuje, y piensan que esa persona necesita ayuda. Pero hablamos de una gran cantidad de personas que estaban frustradas de que los extraños tratan de empujarlas como si fueran juguetes.”

Cuando la silla de ruedas Go salga a la venta, Hubert cree que tendrá un coste de entre $ 4.500 y $ 7.000, lo que la sitúa en el extremo de alto rendimiento del mercado. Pero, por desgracia, no se sabe cuándo será eso. Conseguir un nuevo diseño de la silla de ruedas en oficinas y hospitales es un proceso complicado, dice Hubert, así que mientras que el diseño y la tecnología están listas, la silla Go no saldrá al mercado. Es por eso que Layer está tratando de dar a conocer el diseño actual, para atraer patrocinadores.

Incluso si la silla Go no saliese a la venta Layer espera que ayude a cambiar la industria como un concepto. “En última instancia, somos un estudio de diseño que tiene como objetivo plantear preguntas importantes acerca de las categorías de productos que necesitan escrutinio”, dice Hubert.