Mayor compromiso social relacionado con una mejor integridad microestructural del cerebro en personas mayores

Las personas mayores que reportan mayores niveles de participación social tienen materia gris más robusta en las regiones del cerebro relevantes en la demencia, según una nueva investigación dirigida por científicos de la Escuela de Graduados de Salud Pública de la Universidad de Pittsburgh. Es el primero en utilizar un tipo de imagen cerebral especialmente sensible para realizar dicha evaluación.

Los hallazgos, publicados en el Journal of Gerontology: Psychological Sciences, sugieren que «prescribir» la socialización podría beneficiar a las personas mayores para prevenir la demencia, de la misma manera que prescribir actividad física puede ayudar a prevenir la diabetes o enfermedades cardíacas.

Los datos del estudio se recopilaron antes de la pandemia de COVID-19, pero los hallazgos son particularmente importantes en este momento, ya que un aislamiento social único para todos los adultos mayores puede ponerlos en riesgo de padecer enfermedades como la demencia. Las personas mayores deben saber que es importante para la salud de su cerebro que aún busquen la participación social de manera segura y equilibrada durante la pandemia «.

Los investigadores utilizaron información sobre el compromiso social de 293 participantes que vivían en la comunidad del estudio Health, Aging and Body Composition (Health ABC). Estos participantes, que tenían un promedio de 83 años, también fueron sometidos a un escaneo cerebral sensible llamado MRI de imágenes de tensor de difusión que midió la integridad celular de las células cerebrales utilizadas para el compromiso social.

Los participantes proporcionaron información detallada sobre su participación social y fueron calificados utilizando una herramienta desarrollada por la investigadora principal. Se otorgaron puntuaciones altas a las personas que hicieron cosas como participar en juegos de mesa; ir al cine; viajar largas distancias; asistir a clases, conferencias o eventos de educación de adultos; participar en la iglesia u otras actividades comunitarias; reunirse con niños, amigos, parientes o vecinos al menos una vez a la semana; voluntario o trabajo; estar casado y vivir con otros.

Los investigadores encontraron que un mayor compromiso social estaba relacionado con una mejor integridad microestructural de la materia gris del cerebro en las personas mayores participantes del estudio. Mantener la salud del cerebro es de vital importancia. Una vez que las células cerebrales mueren, generalmente aparece la demencia.

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El compromiso social con al menos otro familiar o amigo activa regiones cerebrales específicas necesarias para reconocer caras y emociones familiares, tomar decisiones y sentirse recompensado. La buena noticia es que incluso las «dosis» moderadas parecen ser beneficiosas.

Necesitamos investigar más los detalles, pero esa es la belleza de esto: el compromiso social cuesta casi nada y no tenemos que preocuparnos por los efectos secundarios. No existe cura para la demencia, que tiene enormes costes en términos de tratamiento y cuidado. Por lo tanto, la prevención de la demencia tiene que ser el enfoque. Es la filosofía de ‘úselo o piérdalo’ cuando se trata del cerebro.

La causa y el efecto aún deben desenredarse: ¿un mayor compromiso social mantiene saludables estas regiones del cerebro? ¿O es que tener un cerebro sano resulta en un mejor compromiso social?

De manera similar a cómo los grandes estudios de salud pública evalúan los mejores programas para fomentar la actividad física para prevenir enfermedades crónicas en las personas mayores, los investigadores creen que los hallazgos de su equipo, junto con investigaciones previas, proporcionan una justificación para ensayos de control aleatorios para evaluar el impacto de tipos y cantidades específicas de actividades sociales sobre la salud del cerebro.

Sería bueno si desarrollamos programas a través de los cuales se pueden prescribir actividades sociales estructuradas para las personas mayores que viven en la comunidad, con el objetivo de reducir las tasas de demencia y los costes de atención médica resultantes.

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