Detectar el Alzheimer a través de la vista

En el futuro, será posible realizar exámenes de detección de enfermedad de Alzheimer en los pacientes mediante un examen de la vista.

Utilizando tecnología similar a la que se encuentra en muchas consultas oftalmológicas, los investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis han detectado evidencia que sugiere la presencia de Alzheimer en pacientes mayores que no tenían síntomas de la enfermedad.

Su estudio, que involucra a 30 pacientes, se publicó el 23 de agosto en la revista JAMA Ophthalmology.

Esta técnica tiene un gran potencial para convertirse en una herramienta de detección que ayuda a decidir quién debe someterse a pruebas más costosas e invasivas para la enfermedad de Alzheimer antes de la aparición de los síntomas clínicos. La esperanza de los investigadores es utilizar esta técnica para comprender quién está acumulando proteínas anormales en el cerebro que pueden llevarlos a desarrollar Alzheimer.

La importancia de la detección precoz

El daño cerebral significativo de la enfermedad de Alzheimer puede ocurrir años antes de que aparezcan síntomas como la pérdida de memoria y el deterioro cognitivo. Los científicos estiman que las placas relacionadas con el Alzheimer pueden acumularse en el cerebro dos décadas antes del inicio de los síntomas, por lo que los investigadores han estado buscando formas de detectar la enfermedad mucho antes.

Los médicos ahora usan escaneos PET y punciones lumbares para ayudar a diagnosticar el Alzheimer, pero son caros e invasivos.

En estudios previos, los investigadores que examinaron los ojos de personas que habían muerto con enfermedad de Alzheimer informaron que los ojos de tales pacientes mostraban signos de adelgazamiento en el centro de la retina y degradación del nervio óptico.

En el nuevo estudio, los investigadores utilizaron una técnica no invasiva, llamada angiografía por coherencia óptica, para examinar las retinas en los ojos de 30 participantes del estudio con una edad promedio de 70 años, ninguno de los cuales mostraba síntomas clínicos de Alzheimer.

Esos participantes eran pacientes del Proyecto de Memoria y Envejecimiento del Centro de Investigación de la Enfermedad de Alzheimer Knight de la Universidad de Washington. Alrededor de la mitad de los que participaron en el estudio tenían niveles elevados de las proteínas de la enfermedad de Alzheimer, amiloide o tau, según revelaron las exploraciones PET o el líquido cefalorraquídeo, lo que sugiere que, aunque no tenían síntomas, probablemente desarrollarían Alzheimer. En los otros sujetos, las exploraciones PET y los análisis de líquido cefalorraquídeo fueron normales.

En los pacientes con niveles elevados de amiloide o tau, se detectó un adelgazamiento significativo en el centro de la retina. Todos nosotros tenemos una pequeña área desprovista de vasos sanguíneos en el centro de nuestras retinas que es responsable de nuestra visión más precisa. Los investigadores descubrieron que esta zona que carecía de vasos sanguíneos se amplió significativamente en personas con enfermedad de Alzheimer preclínica.

La prueba ocular utilizada en el estudio ilumina el ojo con luz, lo que permite al médico medir el grosor de la retina, así como el grosor de las fibras en el nervio óptico. Es sencillo encontrar una forma de esa prueba en las consultas oftalmológicas.

Angiografía

Para este estudio, sin embargo, los investigadores agregaron un nuevo componente a la prueba más común: la angiografía, que permite a los médicos distinguir los glóbulos rojos de otros tejidos en la retina.

El componente de la angiografía nos permite observar los patrones de flujo sanguíneo. En los pacientes cuyas exploraciones PET y líquido cefalorraquídeo mostraron Alzheimer preclínico, el área en el centro de la retina sin vasos sanguíneos fue significativamente mayor, lo que sugiere un menor flujo sanguíneo.

La retina y el sistema nervioso central están tan interconectados que los cambios en el cerebro podrían reflejarse en las células de la retina.

Resultados del estudio

De los pacientes estudiados, 17 tenían exploraciones PET anormales y / o punciones lumbares, y todos ellos tenían adelgazamiento de la retina y áreas significativas sin vasos sanguíneos en el centro de sus retinas. Las retinas parecían normales en los pacientes cuyas exploraciones PET y punciones lumbares se encontraban dentro del rango típico.

Se necesitan más estudios en pacientes para replicar los hallazgos, pero si los cambios detectados con esta prueba se pueden utilizar como marcadores para el riesgo de Alzheimer, un día será posible evaluar a personas de 40 años para ver si están en riesgo de desarrollar la enfermedad.

Sabemos que la patología de la enfermedad de Alzheimer comienza a desarrollarse años antes de que aparezcan los síntomas, pero si pudiéramos utilizar esta prueba para observar cuándo comienza la patología, podríamos iniciar los tratamientos antes para retrasar el daño.

Referencias:

  1. O’Bryhim BE, Apte RS, Kung N, Coble D, Van Stavern GP. Optical coherence tomography angiography findings in pre-clinical Alzheimer’s disease. JAMA Ophthalmology, 2018; DOI: 10.1001/jamaophthalmol.2018.3556

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