La demencia y el sentido del humor

En muchos sentidos, nuestro sentido del humor nos define; es el pegamento que construye amistades y une grupos completos de personas. A menudo, también se utiliza como un vehículo para difundir información que de otra manera el público no encontraría interesante (piensa en el show de Mr. Bean), o para iniciar conversaciones sobre temas controvertidos. Dicho esto, todos podemos identificarnos con los sentidos del humor en las personas cercanas a nosotros, pero ¿qué pasa cuando ese humor cambia drásticamente? Según un estudio, podría ser un signo temprano de demencia.

Si bien la demencia y la enfermedad de Alzheimer a menudo se caracterizan por pérdida de memoria progresiva, este no es a menudo el primer síntoma de la enfermedad. Por el contrario, los estudios han demostrado que los síntomas más sutiles comienzan a aparecer mucho antes en la vida de una persona: signos como una velocidad de marcha alterada, un sentido del olfato deteriorado y dificultad en el lenguaje, todos han sido considerados posibles signos tempranos de la enfermedad neurodegenerativa. Los amigos y familiares de pacientes con demencia también han informado cambios en el comportamiento; algunos incluso dijeron que era como si fueran una persona diferente.

Por lo tanto, tiene sentido que un cambio en el sentido del humor también sea un síntoma temprano. Según investigadores de University College London, las personas que desarrollaron específicamente una variante conductual de demencia frontotemporal  -caracterizada por cambios en el comportamiento- mostraron signos de un sentido del humor alterado al menos nueve años antes de que aparecieran más signos típicos de demencia. Sus sentidos del humor comenzaron a encontrar graciosos eventos trágicos (como desastres naturales) y otros escenarios que la gente normalmente no encontraría divertidos, como un perro ladrando o un coche mal aparcado. Al mismo tiempo, muchos de estos pacientes también perdieron el interés en formas de comedia de alto nivel, como la sátira y el humor absurdo (estilo Monty Python).

Los investigadores descubrieron estos cambios al realizar cuestionarios a 48 amigos o parientes de pacientes con demencia frontotemporal, todas ellas, personas que los conocían bien antes de su diagnóstico. Los cuestionarios preguntaban sobre el gusto de los pacientes por la comedia tanto en el momento como 15 años antes; cuánta exposición a la comedia obtuvieron en la prensa escrita y los medios; y cómo sus preferencias cómicas habían cambiado con el tiempo. En total, los pacientes con demencia frontotemporal mostraron los cambios más significativos en el humor en comparación con los participantes sanos o con otras formas de demencia como la enfermedad de Alzheimer.

Además de proporcionar pistas sobre los cambios cerebrales subyacentes, las diferencias sutiles en lo que encontramos divertido podrían ayudar a diferenciar entre las diferentes enfermedades que causan la demencia. El humor podría ser una forma particularmente sensible de detectar la demencia, ya que impone demandas en tantos aspectos diferentes de la función cerebral, como la resolución de acertijos, la emoción y la conciencia social.

Vale la pena señalar que gran parte del “humor está fuertemente influenciado por el contexto social y cultural”, por lo que apreciarlo requeriría comprender estos factores, según los investigadores. Entonces, de alguna manera, perder el sentido del humor es una forma más sutil de pérdida de memoria. Sin embargo, para comprender hasta qué punto los cambios en el humor predicen el desarrollo de la demencia frontotemporal y otras formas de demencia, será necesario realizar más investigaciones.