El estereotipo del anciano feligrés o beato, como prefiráis, está profundamente arraigado en la psique del humano. Muchos de nosotros suponemos que cuanto más viejo se vuelve, más religioso se vuelve, y la evidencia parece respaldar esa suposición. Gerotrascendencia lo llaman. En el que el Dr. Lars Tornstam, sociólogo sueco, acuño el término para describir “un cambio desde una visión materialista y racional del mundo a una más cósmica y trascendente, normalmente acompañada de un aumento de la satisfacción con la vida.”

Una encuesta en curso de religión en Estados Unidos, el Foro Pew encuentra que, si bien el 48% de los adultos de 65 años y más van a la iglesia regularmente, la proporción cae a apenas el 27% entre los jóvenes de entre 18 y 29 años (los denominados Millennials). Cuando se les preguntó acerca de la importancia subjetiva de la religión, el 65% de los adultos mayores -pero solo el 40% de los Millennials- dicen que la religión es muy importante para ellos. No importa cómo lo cortes, los Millennials son menos religiosos que las generaciones anteriores.

Algunos psicólogos y teólogos del desarrollo han postulado que la religión -y la espiritualidad más ampliamente- crea un sentido de coherencia en la vida que se vuelve especialmente importante durante las etapas finales del desarrollo humano (Fowler, 1981; Tornstam, 1997). Algunos psicólogos sociales han sugerido que la religión ayuda a calmar el miedo y la inseguridad acerca de la propia mortalidad (Vail et al., 2009), especialmente cuando la religión ofrece la inmortalidad . Debido a que el envejecimiento tiende a amplificar estas preocupaciones, el pensamiento dice que la religión se vuelve más importante para las personas a medida que envejecen.

Por el contrario, en el caso español y según el Centro de Investigaciones Sociológicas (CIS) el número de encuestados del grupo de adultos mayores que responde que casi nunca va a oficios religiosos se dobló desde el año 2000, alcanzando en el barómetro de abril de este año el 41,9%. En ese mismo período el número de ateos y no creyentes mayores de 65 años se ha doblado hasta llegar al 10,7%.

Desafortunadamente, la mayoría de las encuestas sobre creencias y prácticas religiosas presentan una instantánea estática de una población, fija en el tiempo. Como resultado, es difícil separar los efectos del envejecimiento individual de los efectos de la cohorte social. ¿Los adultos mayores en el estudio de Pew se volvieron más religiosos debido a las necesidades psicológicas que vienen con el paso de los años (un efecto de envejecimiento )? ¿O han sido siempre más religiosos porque nacieron y crecieron en una época en que la religión era más importante para la vida estadounidense (un efecto de cohorte )?

Afortunadamente, hay un conjunto de datos longitudinales que puede desentrañar los efectos de edad y cohorte comparando la religiosidad entre naciones y grupos culturales. El Estudio de Valores Mundiales y el Estudio de Valores Europeos (WVS / EVS) son proyectos internacionales a gran escala que periódicamente miden valores, creencias y actitudes humanas. A diferencia de la mayoría de las encuestas de religiosidad, los investigadores de WVS y EVS revisan su población objetivo cada 5-10 años y hacen las mismas preguntas nuevamente. Con este tipo de estudio, uno puede determinar si los adultos mayores son más religiosos porque están envejeciendo o porque pertenecen a una cohorte generacional en particular.

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En 2015, los investigadores David Hayward y Neal Krause de la Universidad de Michigan investigaron dos marcadores de religiosidad dentro de las encuestas: la importancia subjetiva de Dios y la frecuencia con que las personas asisten a la iglesia. Recolectaron toda la información del WVS / EVS sobre esos dos marcadores y se quedaron con un enorme conjunto de datos: 726.977 encuestados con edades comprendidas entre 12 y 104 años, que representan 80 países, en un lapso de 33 años (Hayward y Krause, 2015).

Después de un gran número de crujidos, llegaron a la conclusión de que las personas en todas partes, de hecho, se vuelven más religiosas a medida que envejecen. Ya sea que sea un Gen-Xer o un Baby Boomer, es probable que se vuelva más religioso a medida que envejece. Es lo que se conoce como “gerotrascendencia”, cuando en la tercera edad las personas adquieren nuevos valores espirituales y comunitarios.

Pero surgió un patrón interesante cuando los investigadores hicieron comparaciones interculturales. El efecto de la edad fue especialmente grande en las culturas occidentales, América Latina y los países confucianos, pero el efecto fue notablemente menor en el sudeste asiático y en el mundo islámico, y escasamente presente en África.

El patrón que observaron cuestiona las afirmaciones hechas por las teorías psicológicas del envejecimiento y la religiosidad. Quizás las crisis de identidad de la vida tardía y los temores de la mortalidad no son en absoluto experiencias humanas universales. O si lo son, tal vez personas de diferentes países lidien con sus miedos de diferentes maneras, formas que no siempre involucran la religión. O tal vez algunas personas -musulmanes, por ejemplo- son tan religiosas durante toda su vida que no es posible realmente volverse más religiosos en la vejez.

Todavía no comprendemos del todo la intersección de la religión, la psicología y la cultura. Pero los datos de WVS / EVS y el estudio de Hayward y Krause nos acercan un poco más, nos muestran cuán compleja es la intersección y nos indican una dirección fructífera para futuras investigaciones.

Fuentes:

Fowler, JW (1981). Etapas de la fe: la psicología del desarrollo humano y la búsqueda de significado . San Francisco: Harper & Row.

Hayward, RD, y Krause, N. (2015). Envejecimiento, desarrollo social y factores culturales en los patrones cambiantes de participación religiosa durante un período de 32 años: un análisis de edad-período-cohorte de 80 países. Revista de Psicología Transcultural , 46 (8), 979-995.

Tornstam, L. (1997). Gerotranscendencia: La dimensión contemplativa del envejecimiento. Journal of Aging Studies , 11 (2), 143-154.

Vail, KE, Rothschild, ZK, Weise, DR, Solomon, S., Pyszczynski, T., y Greenberg, J. (2009). Un análisis de gestión del terror de las funciones psicológicas de la religión. Personality and Social Psychology Review , 14 (1), 84-94.