El crecimiento de la población de mayor adulta mayor del África subsahariana en este siglo superará al de cualquier otra región del mundo. Para el año 2100, África verá un crecimiento de 15 veces en el número de adultos mayores, de 46 millones hoy a 694 millones.

En parte en reconocimiento de estas tendencias, el África subsahariana ha realizado avances considerables para tratar de abordar las vulnerabilidades de las personas mayores y garantizar sus derechos básicos. En los últimos años, un pequeño pero creciente número de países ha adoptado marcos de políticas nacionales sobre el envejecimiento, y algunos están implementando o probando esquemas de protección social para las personas mayores. A nivel regional, la Unión Africana ha respaldado una Posición común de África sobre los derechos de las personas de edad (2013) y debe ratificar un “Protocolo sobre los derechos de las personas de edad en África”.

A pesar de estos avances, la población de adultos mayores del África subsahariana sigue siendo considerada, en el mejor de los casos, marginal a los esfuerzos más amplios para lograr el desarrollo económico y social en la región. Con cerca del 65 por ciento de su población con menos de 25 años, las estrategias de la región para catalizar dicho crecimiento se basan directamente en aprovechar al máximo su gran cantidad de niños y jóvenes para lograr el llamado “dividendo demográfico”.

En términos simples, esto significa que, durante un cierto período de tiempo, habrá más adultos en edad laboral tradicional que los niños y las personas mayores de lo habitual, lo que brindará mayores oportunidades para mejorar la producción, la inversión y el ahorro. La idea es que si la SSA aprovecha el potencial de su “crecimiento de la juventud”, el efecto podría ser una ganancia económica sostenida, como fue el caso en el este de Asia.

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Las personas mayores son parte de la ecuación

A pesar de la evidente importancia de la juventud para construir economías africanas, puede que solo sea parte de la historia, y es importante considerar cómo las personas mayores encajan en la ecuación. La falta de tal consideración, hasta el momento, refleja supuestos ampliamente aceptados sobre la vejez como un período de “improductividad” y dependencia económica.

También se basa en la conciencia de que los adultos mayores actualmente constituyen solo una pequeña parte de la población total del África subsahariana: solo el 5% de la población de la región tiene actualmente 60 años o más. Pero esto está cambiando, y rápidamente. Para 2050, se estima que el 10 por ciento de la población tendrá 60 años o más.

La investigación que surge de una iniciativa conjunta del Centro Africano de Investigación de Población y Salud (APHRC), la Comisión de la Unión Africana (AUC), la Comisión Económica de las Naciones Unidas para África (UNECA) y la Universidad de Southampton comienza a cuestionar la supuesta irrelevancia estratégica de la población de mayor edad del África subsahariana.

El análisis del grupo de los roles que juegan las personas mayores apunta a tres puntos de vista críticos:

La diversidad y complejidad de las personas mayores

En primer lugar, debemos considerar a las personas mayores en toda su complejidad y diversidad. Esto significa reconocer las marcadas disparidades en el estado y bienestar que existen en la población de mayor edad del África subsahariana: mientras muchas personas mayores viven en la pobreza en toda la región, otra fracción a menudo disfruta de riqueza e influencia absolutas (alrededor de dos tercios de los jefes de Estado africanos a partir de los 60 años, tres cuartas partes tienen 55 años o más). También significa la necesidad de examinar la posible relevancia de la población de mayor edad de África en todo el espectro de la riqueza, la pobreza y la capacidad.

En segundo lugar, las personas mayores del África subsahariana cumplen funciones específicas que son directamente relevantes para crear las tres condiciones necesarias para obtener un dividendo demográfico: a saber: (i) mayor “capital humano”, especialmente educación y salud, en las generaciones más jóvenes; (ii) estabilidad y buen gobierno para facilitar el comercio y la inversión; (iii) una revitalización de la agricultura y otros sectores intensivos en mano de obra para garantizar la creación de empleo para la juventud de hoy y de mañana.

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Entre los africanos mayores, las funciones que son de importancia clave para fomentar lo anterior son:

  • Su actividad económica sustancial, que se concentra en la pequeña agricultura. En la mayoría de los países del África subsahariana, más del 60% de los hombres mayores y el 50% de las mujeres mayores continúan trabajando, y la proporción aumenta a más del 70% para los hombres en 24 países, y más del 60% para las mujeres en 13. Una abrumadora mayoría de los trabajadores de más edad se dedican a la agricultura en pequeña escala, donde constituyen una parte importante de la población activa en general y de la población que posee tierras.
  • Sus amplias conexiones intergeneracionales con los niños o adolescentes dentro de los hogares y las familias, y su consiguiente influencia en el nivel o la calidad de las inversiones financieras o sociales que las familias hacen en la educación y la salud de los jóvenes. En una variedad de países de la región, alrededor del 20% al 30% de todos los niños y adolescentes viven con una persona mayor, y la proporción suele ser mayor en los grupos de población pobre.
  • Su importante representación como ‘ancianos’ entre los líderes cívicos, políticos y religiosos a nivel comunitario y nacional, así como entre la élite empresarial y profesional. En estos roles, los africanos de más edad activan de forma activa y pasiva las condiciones y la actitud de las generaciones más jóvenes hacia el espíritu empresarial, la estabilidad política y social y el buen gobierno.

En tercer lugar, las formas en que las personas mayores cumplen en la actualidad las funciones mencionadas anteriormente pueden ser conducentes o pueden obstaculizar la creación de condiciones propicias para un dividendo demográfico. Un desafío central para los líderes políticos y de pensamiento es comprender mejor y abordar las capacidades, oportunidades y perspectivas de las personas mayores en sus diversos roles, a fin de crear la base más favorable para un dividendo demográfico en el África subsahariana.

A medida que los encargados de formular políticas ponen sus miras en la promesa de la juventud de la región, no deben perder el enfoque en la relevancia estratégica de la población de mayor edad para hacer realidad este potencial. Compromiso de los gobiernos; se necesitará el sector privado y la sociedad civil para aprovechar las múltiples funciones de los adultos mayores a fin de lograr un dividendo demográfico en la región.

La Dra. Isabella Aboderin escribiendo para Enfrentar los hechos La Dra. Isabella Aboderin es Investigadora Senior y Directora del Programa sobre Envejecimiento y Desarrollo del Centro de Investigación de Población y Salud de África (APHRC) en Nairobi, Kenia, y Profesor Asociado de Gerontología en el Centro de Investigación sobre el Envejecimiento, Universidad de Southampton .

Los intereses de investigación y política de Isabella se centran en el nexo entre las cuestiones del envejecimiento y las personas mayores y los objetivos centrales de desarrollo en África, con un enfoque en las funciones sociales y económicas de las personas mayores; relaciones intergeneracionales; desigualdades basadas en la edad y el curso de la vida de las cohortes más jóvenes.

Forma parte de los consejos de una variedad de organizaciones relacionadas con el envejecimiento, incluida HelpAge International.

Este artículo apareció originalmente en ‘Enfrentando los hechos: la verdad sobre el envejecimiento y el desarrollo’, la publicación más representativa de Age International sobre el envejecimiento y el desarrollo.


Fuentes utilizadas:

División de Población de las Naciones Unidas (PNUD) (2014) World Population Prospects. La revisión de 2012. Disponible en: esa.un.org/unpd/wpp/index.htm Consultado el 20 de abril de 2014. 
Unión Africana (2014) ‘Proyecto de Posición Común Africana (PAC) sobre la Agenda de Desarrollo Post-2015’ Asamblea de la Unión, 22 ° período ordinario de sesiones , 30-31 de enero de 2014, Addis Ababa, Etiopía. 
Comisión Económica de las Naciones Unidas para África, Comisión de la Unión Africana, Banco Africano de Desarrollo (2013). Creación y Capitalización del Dividendo Demográfico para África. Addis Abeba: UNECA. 
El Programa integral de desarrollo de la agricultura en África, NEPAD, está disponible en: www.nepad-caadp.net/about-caadp.php
División de Población de las Naciones Unidas (2012) Gráfico de Muros de Envejecimiento y Desarrollo 2012. Naciones Unidas, Nueva York. 
Datos no publicados del Grupo de Trabajo APHRC / AUC / UNECA sobre ‘Envejecimiento y un dividendo demográfico en África’.

CIVICAN acoge la exposición itinerante Envejecer en África, América Latina y Asia